Incendios forestales pueden exacerbar casos de COVID-19 y muertes

Incendios pueden exacerbar casos de COVID-19
Foto: Manuel Ortiz

Un reciente estudio destaca que la exposición a partículas finas ‒PM 2.5‒ producidas por incendios forestales se asocia a un mayor riesgo de casos y de muertes por COVID-19.

De acuerdo con el estudio publicado en Science Advances el pasado 13 de agosto, los investigadores encontraron pruebas sólidas de que los incendios forestales amplificaron el efecto de la exposición a corto plazo a PM 2.5, aunque con una variedad sustancial entre los condados.

Según el National Interagency Fire Center, aproximadamente 7 millones de acres de bosques se queman cada año en Estados Unidos. Sin embargo, a diciembre de 2020, más de 10 millones de acres fueron consumidas por el fuego tan solo en el oeste del país.

En los últimos cuatro años, la unión americana ha experimentado incendios forestales sin precedentes, lo que ha provocado un aumento en más de 470 mil exposiciones diarias por año, y mil 850 millones más de personas-día de exposición en alto riesgo en comparación con 2001-2004.

El humo de los incendios forestales contiene altos niveles de partículas finas ‒PM 2.5 ‒, el contaminante en el humo que representa el mayor riesgo para la salud. Su exposición a corto plazo se asocia con resultados adversos para la salud, incluida la mortalidad por todas las causas y  morbilidades respiratorias como asma, enfermedad pulmonar obstructiva crónica y otros.

Los estudios también revelaron que la exposición a PM 2.5 específica de incendios forestales a corto plazo está relacionada con aumentos en los síntomas del asma, visitas al departamento de emergencias por síntomas respiratorios e ingresos hospitalarios, así como con aumentos en el riesgo y la gravedad de las infecciones virales respiratorias.

Ciertas poblaciones tienen un mayor riesgo de exposición a las partículas finas de incendios forestales, incluidas las personas con enfermedades cardíacas o pulmonares,  adultos mayores, niños y fetos.

El documento detalla que los incendios forestales contribuyen a hasta en 25 por ciento de la concentración de PM 2.5 en la atmósfera en EE. UU. y hasta la mitad de dichas partículas en algunas regiones del oeste del país.

Agrega que estimaciones sugieren que 17 por ciento de la mortalidad por COVID-19 en América del Norte podría atribuirse a la exposición a la contaminación del aire por partículas.

Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades ‒CDC‒ afirman que «el humo de los incendios forestales puede irritar los pulmones, causar inflamación, afectar su sistema inmunológico y hacerlo más propenso a las infecciones pulmonares, incluido el COVID-19». 

El estudio, realizado por Xiaodan Zhou, Kevin Josey, Leila Kamareddine, Miah C. Caine, Tianjia Liu, Loretta J. Mickley, Matthew Cooper y Francesca Dominici, incluyó 133 condados en tres estados: California, Washington y Oregón, para el período comprendido entre el 15 de marzo y el 16 de diciembre de 2020, un total de 277 días. 

En algunos condados, los niveles de PM 2.5 fueron superiores a 500 μg / m 3 ‒microgramos sobre metro cubico‒ durante varios días consecutivos. Lo que significa un riesgo significativo para la salud.

«La contaminación por humo de incendios forestales tiene el potencial de aumentar la transmisión de COVID-19 debido a la exposición aguda a PM de incendios forestales», subraya el estudio.

Agrega que, en particular, «los incendios forestales durante una pandemia crean un desastre en cascada con interrupciones en las comunidades directamente afectadas que desafían las prácticas de mitigación de infecciones, como el distanciamiento social en los refugios de evacuación, mientras que las respuestas a desastres locales ‒incluida la atención médica‒ están muy complicadas».

La conjunción de dichos elementos, precisaron los investigadores, probablemente aumentaron los casos de COVID-19 y los resultados negativos en dichos estados.

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